Hyundai Motorsport vient d'annoncer avoir modifié son line-up de pilotes pour le reste des rallyes de la saison, avec comme changement l'arrivée d'Andreas Mikkelsen. Il remplacera Hayden Paddon aux côté de Neuville et Sordo pour le WRC d'Espagne, et sera également au volant d'une i20 WRC au Pays de Galles et en Australie.

Le Norvégien, sans volant début d’année suite au retrait précipité de VW Motorsport, avait d’abord participé à quelques rallyes en WRC2 avec la Skoda Fabia R5. Il a ensuite effectué des tests avec Hyundai Motorsport avant de rejoindre Citroën Racing pour trois rallyes avec la C3 WRC, la Sardaigne, la Pologne et l’Allemagne. S’il a eu des débuts prudents avec une 8ème et 9ème place sur les deux premiers rallyes, il a signé ensuite une très belle performance sur l’asphalte allemand où il a accroché une superbe deuxième place alors qu’il avait peu d’expérience des nouvelles WRC sur cette surface. Malgré tout, la place d’Andreas – et de son co-pilote Anders Jæger-Synnevaag – chez Citroën pour 2018 n’était pas assurée, des propres aveux d’Yves Matton, car le pilote comme l’équipe française disposaient de plusieurs options. Et cela se confirme aujourd’hui avec l’annonce de Hyundai Motorsport!

Hayden Paddon a été une des déceptions de l’année. Après avoir brillé en 2016, le Néo-Zélandais a multiplié les erreurs depuis le Monte Carlo, sans jamais se montrer au niveau des meilleurs. Hyundai a donc décidé de le remplacer par Mikkelsen pour le rallye d’Espagne, ce rallye à moitié disputé sur asphalte n’étant pas son préféré. A l’inverse, le RAC et le rallye d’Australie convenant moins à Dani Sordo, il y a de fortes chances que ce soit lui qui soit mis à l’écart pour les deux derniers rallyes, avec donc un trio Neuville-Mikkelsen-Paddon.

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« Prendre cette décision n’a pas été facile, mais nous avons estimé qu’il fallait nous réaffirmer dans la bataille pour le titre », a déclaré Michel Nandan, Team Principal de Hyundai Motorsport. « Les discussions avec Andreas sont en cours depuis qu’il s’est retrouvé sans volant, mais nous n’avions rien à lui offrir, car notre line-up était complet. Cependant, comme nous perdions du terrain au championnat, nous avons décidé de réévaluer la situation. Nous avons eu une discussion ouverte avec les trois membres de notre équipe et nous les avons informés de notre décision. Les équipages engagés en Espagne ont été annoncé, mais nous confirmerons ceux pour le Pays de Galles et l’Australie en temps voulu. »

Andreas a ajouté: « Je suis ravi de rejoindre Hyundai Motorsport et d’être de retour dans une WRC pour les trois prochaines manches. C’est une excellente équipe avec des gens très talentueux, et la Hyundai i20 Coupe WRC s’est avérée être une voiture gagnante sur chaque surface. J’ai eu la chance de la tester sur terre plus tôt cette année, et j’ai eu un sentiment vraiment positif que je suis certain de retrouver lors des trois derniers rallyes. Mon objectif est de faire tout mon possible pour aider l’équipe au championnat constructeurs. Anders et moi-même sommes prêts pour cela et nous espérons que ce sera le début d’un partenariat à plus à long terme. »

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